Entstehung und Wandlung moderner Staatstheorien in der Schweiz

Fritz Fleiner

Fritz Fleiner, Entstehung und Wandlung moderner Staatstheorien in der Schweiz; and Idem: Wandlungen der demokratischen Ideen (Vortrag in Strassburg im November 1934), Zürich: Orell Füssli, 1916; also reprinted in: Ausge­wählte Schriften und Reden, Zürich: Polygraphischer Verlag AG, 1941, pp. 163-180, 426-441.


Depending on the adopted point of view, the person and the writings of Jean-Jacques Rousseau consist in a problem, challenge, spring, or even in nuisance for jurisprudence and legal philosophy (and for political philosophy and political economy, too). His fundamental idea was to modify the contractual theory, as founded by Thomas Hobbes, to a comprehensive theory legitimation of the power of the modern state. For Switzerland, Rousseau’s arguments have been of invaluable importance: “Erst der grosse citoyen de Genève, Jean-Jacques Rousseau, hat der Theorie vom contrat social die zündende und revolutionierende Kraft eingehaucht”. It should be taken into consideration that these arguments for democratic and liberal government have been the object of constant controversies between different lectures, interpretations, diverse uses and even explicit commissioning of the arguments proposed by Rousseau in his principal writing “Le contrat social” from 1762 (see nos. 4.4 and 6.11 of this Legal Anthology). The very character of Swiss democracy cannot be conceptualised without reference to Rousseau. “Aus der Verschmelzung der alt-germanischen Rechtsgedanken mit der Theorie Rousseaus ist der schweizerische Staat der Gegenwart, die reine Demokratie, hervorgegangen. [...] Aus der Theorie Rousseaus hat der schweizerische Volksstaat unschätzbare Kräfte gezogen”.

Historical Situation and Systematic Context

In order to provide the cultural context of the debate in Switzerland during the twentieth century, we would like to indicate a few contributions to the theme in case by legal philosophy. The predominant figure of Rudolf Stammler treated the subject (“Begriff und Bedeutung der Volonté générale bei Rousseau“ (1912), in: Rechtsphilosophische Abhandlungen und Vorträge, Berlin-Charlottenburg: Rolf Heise, 1925, vol. 1, pp. 375 ss.), as well as an all diverse representative of legal thought, Adolf Menzel (“Jean-Jacques Rousseau als Rechtsphilosoph“, in: Archiv für Rechts- und Wirtschaftsphilosophie mit besonderer Berücksichtigung der Gesetzgebungsfragen, ed. Josef Kohler and Fritz Berolzheimer, vol. 10 (1916/1917), Berlin/Leipzig: Walther Rothschild, 1917, pp. 338 ss.). We do not include an overview of French-written contributions, as these are too numerous. Rather, we would like to mention the less known contributions by the Italian legal philosopher Giorgio Del Vecchio (Des caractères fondamentaux de la philosophie politique de Rousseau, traduit de l’Italien par R. et F. Pubanz, in: Revue critique de Législation, Paris: Pichon, 1914) and by M. Landmann (Die Rechtsphilosophie des Jean-Jacques Rousseau – Ein Beitrag zur Geschichte der Staatstheorien, Berlin: J. Guttentag, 1898).

Content, Abstracts/Conclusions, Insights, Evidence

Jean-Jacques Rousseau, in his own right, stands for a reposing pole to measure progress and at the same time the deeper reason of development in the domain of public law theory. This deliberation forms the leading idea of Fritz Fleiner’s inaugural lecture at the University of Zurich from 1916, entitled “Origins of and changes in modern state theory in Switzerland”. The elements identified within Rousseau’s theory are the following: sovereignty of the people, principle of equality, as well as political and religious freedoms. The radical democrat inclination in Rousseau did not only have followers, but also provoked conservative counter-theories (for instance Carl Ludwig von Haller). Fleiner is characterising the exchange of ideas in Europe, with specific respect to Switzerland:”Gebend und empfangend, so steht die Schweiz an der Grenzscheide dreier grosser Nationen. Was der Kleinmut als ihr Verhängnis beklagt, hat sich als eine Quelle ihres staatlichen Reichtums erwiesen. Aus der Enge des Gebiets ist die Freude am Staat emporgewachsen, und die Berührung germanischen und romanischen Geistes hat die politischen Kräfte und Ideen frei gemacht, die zu Bausteinen der modernen Staaten geworden sind”.

Another speech of Fritz Fleiner, which is of great interest in this context and vividly proposed to be read, was held in Strassbourg in November 1934 and is entitled “Development of democratic ideas”. The arguments have been formulated under the impression of the then recent takeover of the national socialist party in Germany. This situation is a bidden occasion to sketch just another image of Rousseau, namely as a defender of the democratic and liberal State. Fleiner’s intention reads as follows: “die Verteidigung unserer demokratischen Einrichtungen und der liberalen Gedanken gegen Staatsanschauungen, die zur Diktatur hinstreben und in einem Teil Europas praktische Gestalt gewonnen haben. Denn so oft die grossen Ideen der Demokratie und der Liberalismus der Anfechtung ausgesetzt sind, sind wir gezwungen, uns auf ihren Wahrheitsgehalt zu besinnen und vorurteilslos zu erwägen, was wir den Gegnern zu erwidern haben”. Subsequently, the author pays attention and reverence to Carré de Malberg (teaching at the University of Strassbourg at his time) and his “Théorie générale de l’État”. Legitimate government is eventually based on free will, in the obedience of the citizens to the legal order. “Der Gehorsam gegenüber den Rechtssätzen wurzelt in erster Linie auf der Überzeugung der Bürger von der Legitimität der bestehenden Rechtsordnung. Wenn dieser Glaube an die Legitimität infolge äusserer Impulse ins Wanken gerät, so stürzt auch diese innere Haltung, die Gehorsamsbereitschaft, zusammen und es kommt zur Revolution”. The theories of Montesquieu, Georges Sorel (“Les réflexions sur la violence”), and Vilfredo Pareto are discussed further, and arguments against mythological thought are developed by the eminent author, with specific respect to Swiss political culture and Swiss history of ideas. “In den Volksrechten erblicken wir in der Schweiz die Garantie gegen Staatstheorien, welche die Grundfesten unserer Demokratie erschüttern müssen. Über diesen speziell Schweizerischen steht aber noch ein Allgemeineres. Wir haben unausgesetzt zu kämpfen für die Herrschaft der Gesetze und den Respekt vor der individuellen Tätigkeit des Bürgers”. As his very conclusion, Fleiner refers to a sentence that could have been his motto: “Recht muss Recht bleiben” (psalm 94, verse 15).

Further Information About the Author

Fritz Fleiner, born 24 January 1867 in Aarau, died 26 October 1937 in Ascona, received his academic education at the Universities of Zurich, Leipzig, Berlin and Paris, before he was promoted and habilitated in public law of the religion communities in 1890 and 1892, and in consequence was private lecturer and later extraordinary professor at the University of Zurich from 1892 on. In 1897, he settled over to the University of Basel, where he was as an ordinary professor in charge of public law, i.e. federal constitutional and administrative law. In 1906 he was called to the University of Tubingen, in 1908 he changed to the University of Heidelberg, elaborating a masterful work on the “Institutionen des Deutschen Verwaltungsrecht” (1911), a general theory of the administrative law, that stands in the tradition of the famous Otto Mayer.

Between 1915 and 1936 he had the ordinary chair at the University of Zurich, back in his home country, where in 1916 he held his famous inaugural lecture in subject of “Entwicklung und Wandlung moderner Staatstheorien in der Schweiz”. He virtually introduced modern administrative studies to Switzerland. In 1923, he published his main work about “Schweizerisches Bundesstaatsrecht”, later further developed together with his colleague Zaccaria Giacometti. He had a liberal mentality and a specific historical and political approach to public law, and he therefore intended to strengthen the rule of law, the fundamental liberties and freedoms and he promoted the establishment and enlargement of a constitutional and administrative jurisdiction.

For further information, please consult:

A. Im Hof: Fritz Fleiner, in: Schweizer Juristen der letzten hundert Jahre, mit einem Vorwort von Max Huber, mit einer historischen Einleitung von Eduard His, ed. Hans Schulthess, Schulthess & Co. A.-G., Zürich 1945, pp. 455ss.;

Felix Renner: Der Verfassungsbegriff im staatsrechtlichen Denken der Schweiz im 19. und 20. Jahrhundert (Dissertation Universität Zürich), Zürich: Schulthess & Co., 1968, pp. 270 ss.;

Giovanni Biaggini: Fritz Fleiner, in: Staatsrechtslehrer des 20. Jahrhunderts, Deutschland, Österreich, Schweiz, Berlin: De Gruyter, 2015, pp. 111 ss.

Selected Works of the Same Author

Fritz Fleiner: Institutionen des deutschen Verwaltungsrechts, Tübingen: J. C. B. Mohr, 8. ed. 1928; Idem: Ausgewählte Schriften und Reden, Zürich: Polyagraphischer Verlag AG, 1941; Idem: Entstehung und Wandlung modernen Staatstheorien in der Schweiz, in: Ausge­wählte Schriften und Reden, Zürich: Polygraphischer Verlag AG, 1941, pp. 288ss.; Idem (later editions together with Zaccaria Giacometti): Schweizerisches Bundesstaatsrecht, Tübingen: J. C. B. Mohr, 1923 (3. ed. Zürich: Polygraphischer Verlag, 1949; reprint 1969).

For Further Reading

Richard Bäumlin: Jean-Jacques Rousseau und die Theorie des demokra­tischen Rechtsstaates, in: Berner Festgabe zum Schweize­rischen Juristen­tag 1979, ed. Eugen Bucher and Peter Saladin, Bern: Paul Haupt, 1979, pp. 13-49.


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