Fifth section – Introduction


“Nicht in einer äusseren Gewaltenmechanik, sondern in dem durch den kontrastschaffenden Gewaltenpluralismus vermehrten bürgerlichen Bewusstsein liegt der eigentliche Damm gegen die ungeformte und verschlingende Gewalt.”

(Max Imboden: Die Staatsformen – Versuch einer psychologischen Deutung staatsrechtlicher Dogmen, Basel/ Stuttgart: Helbing & Lichten­hahn, 1959)

Introduction: Public Law, Historical, Political and Philosophical Dimensions

Based on the reforms in the era of so-called Regeneration that have primarily materialised in the public law of the Swiss Cantons, the foundation of the Swiss Federal State in 1848 has been the work of politically inspired liberals. Due to a curious artfulness of history, it has not been a common market with its liberality of persons and goods, and not an agency in order to plan and finance infrastructure projects, that have been created by the foundation of the Swiss Federal State, but rather a Federal State Organisation in its own right. Only the total revision of the Swiss Federal Constitution in 1874 has in fact accomplished this shift in quality.

According to the nature of the public law during the nineteenth century, the scientific treatment of public law has shown a mainly historical and political character, for half a century. In the context of the history of political ideas, the constitutional order has been elaborated in terms of traditional history for example by Eduard His (Geschichte des neuern Schweizerischen Staatsrechts, 3 vols., Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1920-1938), and in terms of political history prominently by William E. Rappard (see entries 5.3 and 5.5 of this Legal Anthology), and treated in terms of the history of ideas for instance by Carl Hilty (see entries 0.15 and 0.16 of this Legal Anthology) and even Jakob Schollenberger, professor at the University of Zurich (Das Bundesstaatsrecht der Schweiz – Geschichte und System, Berlin: O. Häring, 1902; idem: Bundesverfassung der Schweizerischen Eidgenossenschaft – Kommentar mit Einleitung, Berlin: O. Häring, 1905; idem: Geschichte der schweizerischen Politik, 2 vols., Frauenfeld: Huber & Co., 1906/1908; idem: Politik in systematischer Darstellung. Berlin: O. Häring, 1903). With Walther Burckhardt, teaching at the University of Berne, and with Fritz Fleiner, teaching at the University of Zurich, public law has eventually been conducted to positivism in the sense of an increasing scientific and conceptual focus. It is interesting to review this development the light of contributions to the various cele­brations on multiple occasions, i.e. the celebration of 600 years of Confoederatio Helvetica in 1891, the celebration of 50 years since the total revision from 1874 in 1924, the Centenary of the Swiss Federal Constitution in 1948, the celebration of the first total revision of the Swiss Federal Constitution in 1974, and the seven hundred years of the Confoederatio Helvetica in 1991.

A turn to a more sophisticated and philosophically founded treatment of public law only occurs together with the further expansion of the fundamental rights and individual freedoms by the Federal Court, and in controversy with the decline of the rule of law in National Socialist Germany, as well as in the course of the exercise of plain and urgent powers by the Swiss Federal Authority, circumventing parliament and without any constitutional foundation in defining the relationship between the Cantons as Member States and the Federal State. Dietrich Schindler (senior) and Zaccaria Giacometti have played a key role in this dispute by elaborating a broader view on public law and by criticising public law practice in the perspective of democratic principles.

In order to follow this change of perspective, we have selected three plans, where the significant development has been expressed paradigmatically:

(1) the impression of several crisis in the course of attempts to renew the Swiss Federal Constitution, originating in the abovementioned deviation of the formal division of competences, leading to the diagnosis of a malaise in the core of the political system (Walther Burckhardt, Zaccaria Giacometti, Max Imboden);

(2) the elaboration and development of a material conception of the constitution in the sense of qualified rule of law (Werner Kägi, Richard Bäumlin, Peter Saladin, Jörg Paul Müller); and

(3) some original additions to complete the overall perspective on public law by the aspect of matriarchy, by a psychological explanation of the different forms of government, by the question of the juridical personality of the State and by the dimension of responsibility (Hans Marti, Max Imboden, Ulrich Häfelin, Peter Saladin).

The Art of Constitution-Making: 1831-1833, 1848, 1866, 1872, 1874, 1948, 1970s, 1987, 1999

Each time public law goes to practice, or assists in constitution-making, an occasion to prove its strength and to reflect the constitutional legal order philosophically comes to life. The foun­dation of the Swiss Federal State is mainly based on the preparation by the public law of the Cantons, that have undergone profound political reforms in the period of Regenera­tion (1831-1833), leading to the project Pellegrino Rossi for the renewal of the Confederation (based on the so-called “Bundesakte”). In the very same way, the reform of the Bernese Constitution in 1993 has had an impact on the ongoing reform of the Swiss Federal Constitution in the 1990s. There were also fruitless attempts to reform the Federal Constitution, in 1866, 1872 and in the 1970s. In the long run, however, these approaches of legal thought in the domain of public law to assist in practical constitution-making have been fruitful. The successful reform in 1874 and the reform of the economic constitution in 1948 for instance cannot be under­stood without the failures that have preceded them. Moreover, there is a constant process of partial revision of the Swiss Federal Constitution that makes the sense of the art of constitution-making vivid and alert.

Similarly, the process eventually leading to the renewed Swiss Federal Constitution of 1999 has had a long pre-history, going back to the diagnosis of a malaise by Max Imboden and the finding of an unfulfilled constitution by Peter Saladin. Even without a significant political will to renew the Constitution, such a reform process evolved during the 1970s under the auspices of Kurt Furgler, leading to extensive preparatory work for further total revision of the Swiss Federal Constitution (compare: Schlussbericht der Arbeitsgruppe Wahlen, Bern 1973). The value of such attempts cannot be neglected, despite of well-founded criticism for example by the writer Adolf Muschg: ʺEs war nichts als der Versuch, auf der Höhe einer gesellschaftlichen Revolution zu bleiben, die in der Sache längst eingetreten war. Der Staat − vielmehr: ein vorgeschicktes Expertengrüppchen − bot eine nationale Debatte darüber an, wie unser Gemeinwesen die neuen Herausforderungen bestehen könne, statt sie bloss zu erleidenʺ (Die Schweiz am Ende / Am Ende die Schweiz − Erinnerungen an mein Land vor 1991, Frankfurt am Main: Suhrkamp, 1990, S. 121). At the same time, philosophers have also participated in this process, for instance by discussing the adequate legal order of property to be adopted by the constitution, or by elaborating the alternative between a minimal state and the social state (com­pare Ofried Höffe: Minimalstaat oder Sozialrechte – Eine philosophische Problemskizze, in: Verfas­sungs­reform und Philosophie, ed. Helmut Holzhey and Jean‐Pierre Leyvraz, in: Studia Philosophica, vol. 41, Bern/ Stuttgart: Paul Haupt, 1982).

After the Swiss Federal Parliament adopted the task to at least update the existing constitution and to incorporate henceforth unwritten richts and rules (so-called “Nachführung”) in 1987, which was the merit of Josephine Johanna (Josi) Meier, a somewhat technocratic process has developed and an approach to constitution-making has been followed, where the science of public law has been in charge, and has taken up its advisory and conceptual responsibilities. This kind of maieutic assistance to constitu­tional politics probably remains an eternal task and demand for a philosophi­cally and historically enlightened scientific treatment of public law by any true juris prudentia (see Peter Saladin: Die Kunst der Verfassungs­erneuerung, in: Der Staat als Auf­­gabe, Gedenk­schrift für Max Imboden, ed. Peter Saladin and Luzius Wild­haber, Basel/ Stuttgart: Helbing & Lichtenhahn, 1972, pp. 269-292; compare entry 5.15 of this Legal Anthology).

The art of constitution-making has been poetically described by Gottfried Keller: ʺEine Verfassung ist keine stilistische Examensarbeit. Die sogenannten schönen, philosophischen Verfassungen haben sich nie eines langen Lebens erfreut. Wäre mit solchen geholfen, so würden die überlebten Republiken noch da sein, die sich einst bei Rousseau eine Ver­fas­sung bestellten, weil sie kein Volk hatten, in welchem die Verfassungen latent sind bis zum letzten Augenblick. Uns scheinen jene Verfassungen die schönsten zu sein, in welchen ohne Rücksicht auf Stil und Symmetrie ein Concretum, ein errungenes Recht neben dem andern liegt, wie die hartglänzenden Körner im Granit, und welche die klarste Geschichte ihrer selbst sindʺ.

For Further Reading

Walter Oechsli: Die Anfänge der Schweizerischen Eidgenossenschaft, zur sechsten Säkular­feier des ersten ewigen Bundes vom 1. August 1291 verfasst im Auftrag des schweizeri­schen Bundesrates, Zürich: Ulrich & Co., 1891;

Carl Hilty: Die Bundesverfassungen der Schweizerischen Eidgenossenschaft − Zur sechsten Säcularfeier des ersten ewigen Bundes vom 1. August 1291 geschichtlich dargestellt im Auftrag des Schweizerischen Bundesrathes, Bern: K. J. Wyss, 1891 (Les Constitution fédérales de la Confédération suisse − Exposé écrit sur la demande du Conseil fédéral à lʹoccasion du sixième centenaire de la première alliance perpétuelle du 1er août 1291, Neuchâtel: Imprimerie Attinger Frères, 1981, Réédition chez Les Éditions de lʹAire, 1991);

Zaccaria Giacometti: Rundfrage über die Totalrevision der Bundesverfassung − Die Antwort von Zaccaria Giacometti, in: Ausgewählte Schriften, ed. Alfred Kölz, Zürich: Schulthess Polygraphischer Verlag, 1994, pp. 159 ss. (first printing in: Neue Schweizerische Rundschau, vol. 1934, pp. 129 ss.);

Fritz Fleiner: Zum Jubiläum der Bundesverfassung von 1874, Gedenkrede, gehalten an der ordentlichen Delegiertentagung der freisinnig‐demokratischen Partei der Schweiz vom 17./ 18. Mai 1924, in: Ausgewählte Schriften und Reden, Zürich: Polygraphischer Verlag, 1941, pp. 219 ss.;

William E. Rappard: Die Bundesverfassung der Schweizerischen Eidgenossenschaft 1848‐1948 − Vorgeschichte, Ausarbeitung, Weiterentwicklung (La Constitution fédérale de la Suisse), Zürich: Polygraphischer Verlag, 1948 (Boudry 1948);

Die Freiheit des Bürgers im schweizerischen Recht, Festgabe zur Hundertjahrfeier der Bundesverfassung, hrsg. von den Juristischen Fakultäten der schweizerischen Univer­sitäten, Zürich: Polygraphischer Verlag, 1948;

Richard Bäumlin: Was lässt sich von einer Totalrevision erwarten? In: Totalrevision der Bundesverfassung − Ja oder Nein (Zeitschrift für Schweizerisches Recht, N. S. vol. 87/I, supplementary vol. 4, Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1868, pp. 7 ss.;

Fritz Gygi: Die schweizerische Wirtschaftsverfassung, in: Referate und Mitteilungen des Schweizerischen Juristenvereins (Basel: Helbing & Lichtenhahn), vol. 104 (1970), Nr. 3, pp. 268 ss.;

Max Imboden: Verfassungsrevision als Weg in die Zukunft (1966), in: Staat und Recht − Ausgewählte Schriften und Vorträge, Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1971;

Peter Saladin: Die Kunst der Verfassungserneuerung, in: Der Staat als Auf­­gabe, Gedenk­schrift für Max Imboden, ed. Peter Saladin and Luzius Wild­haber, Basel/ Stuttgart: Helbing & Lichtenhahn, 1972, pp. 269-292 (also in: Die Kunst der Verfassungserneuerung, Schriften zur Verfas­sungs­reform 1968-1996, Basel/ Frankfurt am Main: Helbing & Lich­ten­hahn, 1998, pp. 15-36);

Ernst‐Wolfgang Böckenförde: Zur Diskussion um die Totalrevision der Schweizerischen Bundesverfassung, in: Archiv des öffentlichen Rechts (Tübingen), vol. 106 (1981), Nr. 4, pp. 580 ss.;

Adolf Muschg: Die Schweiz am Ende / Am Ende die Schweiz − Erinnerungen an mein Land vor 1991, Frankfurt am Main: Suhrkamp, 1990;

Jean‐François Aubert: La Constitution, son contenu, son usage, Referat zum 125. Schweize­rischen Juristentag 1991, Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1991;

Kurt Eichenberger: Sinn und Bedeutung einer Verfassung, Referat zum 125. Schweize­ri­schen Juristentag 1991, Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1991;

Das Parlament – “Oberste Gewalt des Bundes”? Im Auftrag der Präsidenten des National­rates und des Ständerates hrsg. von den Parlamentsdiensten, Festschrift der Bundesver­sammlung zur 700-Jahr-Feier der Eidgenossenschaft, Redaktion: Madeleine Bovey Lechner, Martin Graf, Annemarie Huber-Hotz, Verlag Paul Haupt, Bern und Stuttgart 1991;

Rainer J. Schweizer: Die Totalrevisionen der Bundesverfassung von 1872 und 1874 – Erfah­rungen im Blick auf die laufende Verfassungsrevision, in: De la constitution − Études en lʹhonneur de Jean‐François Aubert, ed. Piermarco Zen‐Ruffinen and Andreas Auer, Basel/ Frankfurt am Main: Helbing & Lichtenhahn, 1996, pp. 101 ss.;

Claude Klein: Pourquoi écrit‐on une Constitution? In: 1789 et lʹinvention de la Constitution, ed. von Michel Troper and Lucien Jaume, Paris: Librairie Générale de Droit et de Jurisprudence, 1994, pp. 89 ss.