“Lex Facit Regem” – Ein Beitrag zur Lehre von den Rechts­quellen

August Simonius

August Simonius, “Lex Facit Regem” – Ein Beitrag zur Lehre von den Rechts­quellen (Basler Studien zur Rechtswissenschaft, vol. 5), Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1933.

Introduction/Historical Situation and Systematic Context

August Simonius has been a professor at the University of Basel for a long time, before, during and after the Second World War as well as a great personality who must have had great influence on legal thought in Switzerland. He got his doctor’s degree in 1915 and later received many titles honoris causa of the Universities of Paris, Padova, Strasbourg, Bordeaux, Dijon and Geneva. “Das juristische Seminar auf dem Münsterplatz ist recht eigentlich sein Werk, und ganze Generationen von Studenten haben es ihm zu verdanken, dass sie dort Ruhe, die innere Atmosphäre und die nötigen Hilfsmittel für ihr Studium gefunden haben. Seine Tätigkeit an der Universität war ihm Hauptanliegen, dem er bis zu seinem Tode treu blieb. Seine Vorlesungen, frei vorgetragen, waren bis aufs letzte durchdacht und dem neuesten Stand der Rechtswissenschaft angepasst. Es gibt heute wenig Juristen in Basel, die nicht bei ihm den ersten und wohl wichtigsten Kontakt mit den Lehren des Römischen Rechts und den Prinzipien des Obligationenrechts erhielten. Alle werden sich immer erinnern, wie wohlausgewogen, wie humorvoll, wie kritisch und anregend Simonius seine Übungen und Vorlesungen gestaltete (Max Gerwig: Zum Gedenken an August Simonius, in: Basler Jahrbuch, vol. 1959, pp. 59).”

August Simonius not only had an inclination towards French and Italian culture, but he also must have had a sense for the arts and for the spiritual life in general. It is not surprising then that he also published essays in the domains of legal politics and legal philosophy.

Content, Abstracts/Conclusions, Insights, Evidence

As an example of August Simonius as a legal thinker we have selected an essay from 1933 that served as a programme for the rectorate of the University of Basel and had been dedicated to the University of Zurich in occasion of its hundred-year jubilee. The comprehensive text deals with the genesis of the positive legal order as a fact of communitarian and cultural life. Ethical aspects are to be opted out but are not considered as impossible explicitly; rather the focus is on the psychological pre-conditions for the validity of the positive legal order, respectively for the binding force of positive law. As his starting point, Simonius has chosen a dictum by Henry de Bracton: “Ipse autem rex non debet esse sub homine, sed sub deo et sub lege, quia lex fecit regem. [...] Non es enim rex ubi dominatur voluntas et non lex”. The authority of law as an absolute order deriving from God is superposed to the human will of the princeps as a legislator. Later, the authority of the positive legal order is legitimated by reference to the legislator as the supreme sovereign. This dogma is hereby conditioned by the conformity of the positive legal order to the absolute idea of law. Though, the author opts for an empirical based theory of the sources of the law.

As a guiding idea for the legal order, not codified positive law is taken by August Simonius, but rather customary law and international law are understood as prototypes. As a crucial point occurs the opinio iuris or opinio necessitatis, the conviction that the norm in case has the character of a law or rule, that is necessary and therefore belongs to the corpus of legal norms. “Das Gesetz war, wie wir es sahen, der Ausgangspunkt der staatlichen Quellenlehre. Bei oberflächlicher Beobachtung scheint ja tatsächlich das von den staatlichen Organen gesetzte Recht auf den Staat als Quelle zurückzugehen. Doch hält diese Annahme näherer Prüfung nicht stand. Sie wäre höchstens unter zwei Voraussetzungen richtig: einmal dass nur diejenigen Gesetze gelten, die von einer dafür zuständigen Behörde erlassen wurden, sodann dass jedes von der zuständigen Behörde geschaffene Gesetz wirklich in Geltung steht, solange es nicht durch ein neues Gesetz aufgehoben wird. Keine dieser Voraussetzungen trifft aber zu: Auf die Beseitigung des Gesetzes durch Gewohnheitsrecht oder sonstiges ungeschriebenes Recht haben wir bereits hingewiesen; [...] Andererseits können in allen Staaten Gesetze gelten, zu deren Erlass die gesetzgebende Behörden nicht befugt waren, die also verfassungswidrig sind”. The validity of the law depends on the will of the majority of the legislating community, so that the conviction to be obliged to obey the law derives from that collective and cannot have another reason. The question about the reason or legitimacy of the validity of a certain legal order is without any sense and can only trouble the true foundation of the obligatory character of law. There is no uniformity concerning the validation of legal rules, neither.

August Simonius opts for the theory of the sources of law, as proposed by Léon Duguit, however without its inclination to natural law theory. The legal order shows in consequence an explicit nearness to rules based on ethical and moral convictions. In conclusion, that there is a psychological impact on the critical conviction that a certain legal norm is a valid part of the positive legal order, cannot be doubted.

In order to define the relation between the State and the legal order, there is only one single possibility, according to August Simonius: “Nämlich den Begriff ‘Staat’ auf die, ein bestimmtes Gebiet bewohnende, unter einer eigenen Rechtsordnung lebende und durch diese organisierte Menschengruppe selbst anzuwenden. So vermag allerdings der Staat dem Recht entgegengestellt zu werden; das Verhältnis kann aber kein anderes sein als Unterordnung des Staates unter das Recht; schon das Bestehen einer Organisation setzt diese Unterordnung voraus. Insofern ist das Verhältnis des Staates zum Rechte überhaupt kein besonderes Problem; es fällt mit dem Problem der Geltung des Rechts zusammen”. Eventually, the dictum by Henry de Bracton, that “lex facit regem”, turns out to be true even in modern times.

Further Information About the Author

August Simonius, born 7 August 1885 in Basel, died 24 December 1957 in his native town, followed his legal studies at the Universities of Basel, Paris, Berlin and Leipzig, before was he promoted in 1915 in Basel, where he was ordinary professor for roman law and the law of obligations, and where he was also dean and chancellor. He signed as a co-editor of the “Zeitschrift für Schweizerisches Recht” and between 1841 and 1943 he was president of the “Schweizerischen Juristenverein”.

For further information and for a complete bibliography, please consult:

Max Gerwig: Zum Gedenken an August Simonius, in: Basler Jahrbuch, vol. 1959, pp. 58-64; A. Staehelin: Professoren der Universität Basel aus fünf Jahrhunderten – Bildnisse und Würdigungen, Basel: Friedrich Reinhardt AG, 1960, p. 378; Max Gutzwiller: Zu einem siebzigsten Geburtstag (August Simonius), in: Elemente der Rechts­idee, ed. A. Heini, Basel/ Stuttgart: Helbing & Lichtenhahn, 1964, pp. 42ss.; Hans Merz (Ed.): Juristengenerationen und ihr Zeit­geist, Zürich: Schulthess, 1991, pp. 309ss.

Selected Works of the Same Author

August Simonius: Wissenschaftliche Weltanschauung und Rechts­wis­sen­schaft – Zur Rechtsphilosophie Arthur Baumgartens, in: Zeit­schrift für Schwei­zerisches Recht, ed. Eduard His, N. S. vol. 49, Basel: Hel­bing & Lichtenhahn, 1930; Idem: Über Bedeutung, Herkunft und Wandlung der Grundsätze des Privatrechts, in: Zeitschrift für Schweize­risches Recht – Centenarium 1852-1952, Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1952, pp. 237ss.

Text

You can find a scan (PDF) of the original text here: Simonius Lex Facit Regem.