Rechtsstaat und Demokratie

Werner Kägi

Werner Kägi, Rechtsstaat und Demokratie – Antinomie und Syn­these, in: Demokratie und Rechtsstaat, Festgabe zum 60. Geburtstag von Zaccaria Giacometti, Zürich: Polygraphischer Verlag, 1953, pp. 107-142.

Introduction/Historical Situation and Systematic Context

In his habilitation thesis from 1945, entitled “Die Verfassung als rechtliche Grundordnung des Staates – Untersuchungen über die Entwicklungstendenzen im modernen Verfas­sungsrecht”, Werner Kägi has considerably tapered the dichotomy and antinomy of rule of law and democracy (compare no. 5.6 of this Legal Anthology). As a complement to this explicitly unresolved question, the author promised to reconcile the two concepts, under the impression of the recent synthesis. But how could such a reconciliation become possible within less than a decade? And what conceptualisation would enable the author to analyse and fortify such a desirable tendency?

“Die alte Problematik bleibt, und in vielen verfassungsrechtlichen und verfassungspolitischen Fragen der Gegenwart stossen wir immer wieder auf die Antinomie. / [...] Der Kern der Problematik liegt in einer ganz bestimmten Auffassung von der Demokratie, die wir die ‘dezisinistisch-totalitäre’ nennen möchten. Die Überwindung dieses Missverständnisses ist eine Schicksalsfrage der Demokratie wie des Rechtsstaates. Dieses Umdenken, das wohl nur in einer langen pädagogischen Arbeit schliesslich im politischen Leben zur Auswirkung kommen kann, muss jedenfalls mit einer Neubesinnung im Rechtsdenken beginnen”. This task for jurisprudence is to demolish the mythical concept of democracy and cannot be done simply by postulating new concepts, according to Werner Kägi. However, the author himself had considerably contributed to the exaggeration of this mythos and not provided any usable conceptualisation in order to be able to discuss the old aporetic in a renewed context. And is there any hope to establish a new pattern of political thought in political life by means of paternalistic education, one is tempted to ask the author posthumously…

Content, Abstracts/Conclusions, Insights, Evidence

In his essay, Werner Kägi does no more refer to Carl Schmitt in order to identify the decisionistic legal thought, but rather to Jean-Jacques Rousseau and Abbé de Sieyès. This thought is characterised by majority being the sovereign instance, that is deciding absolutely, that unifies all possible competences, unbound by any form of decision, and that cannot be represented and therefore is indivisible, whose decisions are just and stand for the will of God as a kind of democratic Leviathan. In every respect, this is not the case, as the people is included in the constitutional frame of decision-making. This framework of the constitutional competences and function is destined to become more and more void and obsolete, according to the author. In terms of apocalypse the question how to reconcile the rule of law with democracy is addressed as the core question for the future of western civilisation. But this appears only as one of the few overestimations of the author. Proposed is a battle for rule of law as a necessity to conquer the dogmas of “decisionistic democratism”, transliterated from the words of the author.

In reality, however, this highly dogmatic, polemically pointed sketch is not taking place. The doctrinaire analysis and diagnosis are not true, as everything is just the other way around. Werner Kägi even rescues himself to the promise that democracy has a specific vocation to make the rule of law come true! And he adds that democracy be a highly human order adequate for a politically matured people! At the very end, however, the crisis and the menacing totalitarianism of democracy (sic!) is addressed once more, this in function of the author’s proposition to make little steps in this battle about the rule of law in everyday political life, having the ideal of reconciliation of democracy and the rule of law before his eyes. Obviously, the author has not been able himself to make a little step forward within the period of a decade in order to present an appropriate vocabulary and adequate concepts to deal with the problem he is addressing as the main challenge for human life in community, governed by the rule of law.

Further Information About the Author

Werner Kägi, born on 26 August 1909 in Biel, died on 4 October 2005 in Zurich, persecuted his studies in jurisprudence and theology in Zurich, Berlin (with Dietrich Bonhoeffer), and London. In 1937, he handed in his promotion at the University of Zurich (with Zaccaria Giacometti). By the end of the Second World War he published a widely recognised habilitation thesis, entitled “Die Verfassung als rechtliche Grundordnung des Staates”. From 1952 to 1979, he signed as an ordinary professor for public law, international law and church law at the University of Zurich. In 1973, he received a doctor’s degree honoris causa of the University of Berne.

For more information, please consult:

Walter Haller: Werner Kägi, in: Staatsrechtslehrer des 20. Jahrhunderts, Deutschland, Österreich, Schweiz, Berlin: De Gruyter, 2015, pp. 779 ss.;

Felix Renner: Der Verfassungsbegriff im staatsrechtlichen Denken der Schweiz im 19. und 20. Jahrhundert (Dissertation Universität Zürich), Zürich: Schulthess & Co., 1968, pp. 479 ss.

Selected Works of the Same Author

Werner Kägi: Zur Entstehung, Wandlung und Problematik des Gewaltenteilungsprinzipes (Dissertation Universität Zürich, 1937); Idem: Persönliche Freiheit, Demokratie und Föderalismus, in: Die Freiheit des Bürgers im schweizerischen Recht, Festgabe zur Hundertjahrfeier der Bundesverfassung, Zürich: Polygraphischer Verlag, 1948, pp. 53 ss.; Idem: Zur Entwicklung des schweizerischen Rechtsstaates, in: Zeitschrift für Schweizerisches Recht – Centenarium 1852-1952, Basel: Helbing & Lichtenhahn, 1952, pp. 173 ss.; Idem: Rechtsstaat und Demokratie – Antinomie und Syn­these, in: Demokratie und Rechtsstaat, Festgabe zum 60. Geburtstag von Zaccaria Giacometti, Zürich: Polygraphischer Verlag, 1953, pp. 107-142; Idem: Von der klassischen Dreiteilung zur umfassenden Gewaltenteilung, in: Verfassungsrecht und Verfassungswirklichkeit – Festschrift für Hans Huber zum 60. Geburtstag am 24. Mai 1961, dargebracht von Freunden, Kollegen, Schülern und vom Verlag, Bern: Stämpfli & Cie, 1961, pp. 151 ss.; Idem: Die Grundordnung unseres Kleinstaates und ihre Herausforderung in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts, in: Das schweizerische Recht – Besinnung und Ausblick, Festschrift zur Schweizerischen Landesausstellung 1964, Helbing & Lichtenhahn, Basel 1964; Idem: Legitimation, Ordnung und Begrenzung der Macht im Kleinstaat, in: Macht und ihre Begrenzung im Kleinstaat Schweiz, ed. Werber Kägi and Hansjörg Siegenthaler (Zürcher Hochschulforum, Band 1), Zürich: Artemis, 1981, pp. 21 ss.

For Further Reading

Richard Bäumlin: Die rechtsstaatliche Demokratie – Eine Untersuchung der gegenseitigen Beziehungen von Demokratie und Rechtsstaat, Zürich: Polygraphischer Verlag, 1954; Idem: Jean-Jacques Rousseau und die Theorie des demokra­tischen Rechtsstaates, in: Berner Festgabe zum Schweize­rischen Juristen­tag 1979, ed. Eugen Bucher and Peter Saladin, Bern: Paul Haupt, 1979, pp. 13-49;

Max Imboden: Rousseau und die Demo­kratie, in: Recht und Staat in Geschichte und Gegenwart, vol. 267, Tübin­gen: J. C. B. Mohr, 1963, 26 pp. (reprinted in: Staat und Recht, Ausge­wählte Schriften und Vorträge, Basel/Stuttgart: Helbing & Lichtenhahn, 1971, pp. 75 ss.);

Werner Kägi: Die Verfassung als rechtliche Grundordnung des Staates – Untersuchungen über die Entwicklungstendenzen im modernen Verfas­sungsrecht (Habilitationsschrift Universität Zürich), Zürich: Polygraphi­scher Verlag, 1945.


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